El cohete europeo Ariane 6 se lanza tras cuatro años de retraso

Cuando se lanzó, Ariane 6 llevó la esperanza de la soberanía europea al espacio.

Coureau, Francia:

El nuevo cohete europeo Ariane 6 despegó con éxito por primera vez el martes, poniendo satélites en órbita y restableciendo el acceso independiente del continente al espacio.

Los esfuerzos espaciales europeos han sufrido una serie de reveses, incluido un retraso de cuatro años en el Ariane 6, que ha privado al continente de sus propios medios para lanzar misiones al espacio durante el año pasado. Pero con el exitoso vuelo inaugural del cohete más poderoso de Europa, los jefes espaciales europeos estaban ansiosos por superar el reciente revés.

“Este es un día histórico para Europa”, afirmó el jefe de la Agencia Espacial Europea, Joseph Aschbacher.

“Europa ha vuelto”, declaró Philippe Baptiste, director de la agencia espacial francesa CNES.

Rodeado de selva frente a la costa de América del Sur, el cohete fue lanzado a las 16:00 hora local (19:00 GMT) desde el puerto espacial europeo en Kourou, Guayana Francesa.

Inicialmente, un problema menor que se detectó por la mañana retrasó el cohete durante una hora y despegó con cielo despejado.

La misión sufrió un pequeño revés cuando el cohete se desvió de su trayectoria al final del vuelo, no logrando su reingreso planeado a la atmósfera terrestre y aterrizando en el Océano Pacífico.

Pero eso no desanimó a los jefes espaciales europeos, cuya misión era poner satélites en órbita.

Walther Pelzer, jefe de la agencia espacial alemana DLR, dijo que fue “un gran éxito a pesar de algunas decepciones”.

‘no está completo todavía’

La tripulación en la sala de control de Júpiter, ubicada a 17 kilómetros (10 millas) del lugar de lanzamiento, estuvo inicialmente en silencio.

Luego, el jefe de operaciones, Raymond Boyce, anunció “propulsión nominal”, lo que significa que el lanzamiento se estaba desarrollando según lo planeado.

Los aplausos estallaron en la sala.

Un aplauso aún mayor llegó poco más de una hora después, cuando el cohete puso con éxito los microsatélites en órbita.

El jefe de la NASA, Bill Nelson, elogió un “gran salto adelante” para X en la ESA.

Pero Martin Sion, director general del fabricante de cohetes Ariane Group, insistió en que “la misión aún no está completa”.

Sólo estará completo cuando el motor Vinci reutilizable de la etapa superior del cohete vuelva a entrar en la atmósfera de la Tierra.

Se esperaba unas tres horas después del despegue.

‘mago’

Cuando se lanzó, Ariane 6 llevó la esperanza de la soberanía europea al espacio.

Desde el último vuelo de su predecesor, el Ariane 5, hace un año, Europa ha tenido que depender de rivales como la empresa estadounidense SpaceX de Elon Musk.

Seleccionado por la ESA en 2014, Ariane 6 podrá colocar satélites en órbita geoestacionaria a 36.000 km de altura sobre la Tierra, así como constelaciones de satélites a varios cientos de kilómetros de altura.

El primer vuelo llevaba una carga útil del microsatélite de la universidad, varios experimentos y dos cápsulas de reentrada atmosférica que serían desechadas al final de la misión.

El último de los tres encendidos del motor Vinci devolverá el motor Vinci al Océano Pacífico, para que no contribuya a la caótica basura espacial en la órbita de la Tierra.

Un vuelo inaugural exitoso no está garantizado de ninguna manera.

Históricamente, aproximadamente la mitad de los primeros lanzamientos de nuevos cohetes terminaron en fracaso. Esto incluye a Ariane 5, que explotó poco después del despegue en 1996.

Pero de 117 lanzamientos en casi 20 años, sólo otro vuelo del Ariane 5 fracasó por completo.

Al otro lado del mundo, en la ciudad francesa de Toulouse, miles de personas se sentaron en el césped del museo Cité de l’Espace para observar el despegue en una pantalla gigante.

Catherine Gerrard, de 56 años, dijo que estaba encantada de presenciar “algo un poco mágico”.

competencia altísima

El espacio se ha convertido en un gran negocio y la competencia está aumentando, especialmente por parte del cohete Falcon 9 totalmente reutilizable de SpaceX, que ahora se lanza aproximadamente dos veces por semana.

Sin embargo, Europa recientemente se encontró sin medios independientes para lanzar satélites rentables al espacio.

Después de que Moscú invadió Ucrania en 2022, Rusia retiró sus cohetes Soyuz, que se habían utilizado durante mucho tiempo para lanzamientos europeos en Kuro.

Más tarde ese año, el lanzador ligero europeo Vega-C quedó en tierra después de un fallo en el lanzamiento. Los retrasos del Ariane 6 han exacerbado la crisis.

El primer vuelo comercial se espera antes de fin de año, luego de meses de análisis del lanzamiento inaugural del cohete.

El director de transporte espacial de la ESA, Toni Tolker-Nielsen, dijo que el próximo desafío sería “aumentar con éxito” el número de vuelos.

Están previstos seis lanzamientos para el próximo año y ocho para 2026.

El cohete tiene una cartera de pedidos de 29 misiones, muchas de ellas para desplegar satélites de Internet en la constelación Kuiper de Amazon.

Pero semanas antes del lanzamiento, el programa enfrentó un revés sorprendente. El operador europeo de satélites meteorológicos EUMETSAT canceló sus planes de utilizar Ariane 6 en favor del Falcon 9 de SpaceX, citando “circunstancias extraordinarias”.

El jefe de la ESA, Joseph Aschbacher, dijo que la decisión del operador europeo de abandonar el cohete europeo era “difícil de entender”.

(A excepción del titular, esta historia no fue editada por el personal de NDTV y apareció en un canal sindicado).

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